Le télescope spatial Hubble a 20 ans !

Publié le par Dimitri Chuard

Hubble_01.jpgHubble, le premier télescope spatial qui a révolutionné l'astronomie et bouleversé notre vision de l'univers en transmettant des images époustouflantes de galaxies lointaines, célèbre ce week-end le vingtième anniversaire de son lancement. L'occasion d'un bref rappel historique.

Fruit d'une collaboration entre la NASA et l'ESA, il a en effet été lancé le 24 avril 1990 par la navette Discovery sur une orbite à quelque six cents kilomètres de la Terre. Mais rapidement les agences se sont aperçues que son miroir principal souffrait d'un défaut de concavité. Ce problème a nécessité l'envoi d'une navette pour installer des verres correcteurs. Une opération délicate qui n'a pu être effectuée qu'en 1993, le télescope devenant opérationnel trois ans après son déploiement.

C'est après ces débuts laborieux que Hubble, véritable machine à remonter le temps et à voyager dans l'espace, a commencé à transmettre des images stupéfiantes de supernovæ, gigantesques explosions marquant la mort d'une étoile, et d'autres corps célestes. L'une de ses photos les plus célèbres est celle de la grande nébuleuse de la Carène, une pépinière d'étoiles, avec d'impressionnants piliers de poussières et de gaz, située à 6 500 années-lumière de la Terre. Le HST (Hubble Space Telescope) a aussi révélé l'existence de trous noirs au centre de quasiment toutes les galaxies dont la science ne faisait jusqu'alors que soupçonner l'existence.

Cet instrument de douze tonnes et 13,3 mètres de long a ainsi pris 900 000 clichés dont ont été tirées 570 000 images de plus de 30 000 objets célestes dont certains se trouvent aux confins du cosmos. Grâce à ces observations, décuplées en netteté par rapport à celles obtenues par les plus puissants télescopes terrestres, les astronomes ont obtenu la confirmation que l'Univers était en expansion à un rythme qui s'accélère et calculé son âge, estimé à 13,7 milliards d'années.

"Sans l'ombre d'un doute, Hubble est l'instrument scientifique le plus reconnu et ayant remporté le plus grand nombre de succès scientifiques de l'Histoire", relève Ed Weiller, un haut responsable de la NASA.

Parmi les autres découvertes à mettre au crédit de Hubble, figure la détection de la première molécule organique dans l'atmosphère d'une exoplanète. Et depuis la dernière mission d'entretien de mai 2009, le télescope est désormais doté de deux nouveaux instruments capables de remonter jusqu'à 600 à 500 millions d'années après le Big Bang.

Dans notre voisinage planétaire enfin, Hubble a, entre autres, observé des changements radicaux dans la direction des vents sur Saturne et montré que Neptune avait des saisons.  Ce palmarès de découvertes scientifiques a fait de Hubble "une icône dans la psyché des Américains" et du reste du monde, selon Ed Weiller.

La mission d'Atlantis en 2009 a permis de prolonger la vie d'Hubble d'au moins cinq ans, dans l'attente du déploiement de son successeur, le télescope spatial infrarouge James Webb (JWST), encore plus puissant et qui devrait révéler les tous premiers instants de la création de l'Univers.

 

D'après agences

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