En vidéo : l'ATV Johannes Kepler commence sa mission

Publié le par Dimitri Chuard

Depuis fin février, ça se bouscule aux abords de la station spatiale internationale ! Quelques heures seulement avant le décollage de la navette Discovery, l’ATV Johannes Kepler s’est en effet amarré à la station sans encombre, démontrant pour la seconde fois, après Jules Verne en 2008, sa capacité à effectuer cette manœuvre de manière autonome. Cet engin, qui répond à des exigences de sécurité imposées aux seuls vols habités, a été conçu pour assurer la sécurité de la station en cas de panne. Son système de sécurité, autonome et intelligent, garantit qu’en cas d’anomalie du système, même mineure, le véhicule spatial retourne automatiquement vers une position sûre et stationne à une distance raisonnable de l’ISS.

En s’amarrant à l’ISS, l’ATV est devenu un module à part entière, de sorte que l’équipage de l'ISS peut y pénétrer et décharger ce qui s’y trouve : quelque sept tonnes de fret (dont 850 kilos de carburant, 100 kilos d’oxygène et plus de 1,6 tonne de réserves et de provisions). Il fournit également des vêtements pour les astronautes, l’expérience scientifique Geoflow II réalisée par Astrium pour l’ESA, ainsi que divers équipements nécessaires aux réparations et à l’exploitation générale de l’ISS.

L’ATV a également pour fonction de rehausser l’altitude de la station. En effet, à 400 kilomètres d’altitude, il existe encore une atmosphère résiduelle, qui génère une force de frottement non négligeable sur l'ISS. La station perd constamment de l'altitude, ce qu’il faut régulièrement compenser afin de rester sur l’orbite idéale. Les navettes et les cargos Progress sont régulièrement chargés de le faire, tout comme l'ATV, qui transporte 4,5 tonnes de propergol pour remonter l’altitude de l'ISS d'une trentaine de kilomètres.

D'après FS

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